Pudotuspeliasetelmat: Toronto Maple Leafs

Vuonna 1917 perustettu Toronto Maple Leafs juhlistaa sadatta pääsarjakauttaan pelaamalla pudotuspeleissä vasta toista kertaa 12 vuoden sisään. Vaikka mestaruutta onkin Torontossa juhlittu 13 kertaa, on edellisestä Stanley Cupista päässyt vierähtämään jo 50 vuotta. Tällä kaudella Leafs selvisi pudotuspeleihin vasta Itäisen konferenssin viimeisellä villi kortti -paikalla.

Toronton loppukausi oli kelpo luokkaa, joukkueen voittaessa viimeisistä 15 ottelustaan 9. Seurassa varmasti pelästyttiin, kun ykkösvahti Frederik Andersen loukkaantui lauantaina, ja joutui jättämään runkosarjan viimeisen ottelun väliin. Vaikuttaa kuitenkin siltä, että Maple Leafs selvisi säihkähdyksellä, sillä Andersen tulee suurella todennäköisyydellä aloittamaan Toronton maalilla ensimmäisessä ottelussa. Laitahyökkääjä Erik Fehr on ollut jo kolme viikkoa sivussa blokattuaan laukauksen kädellään, eikä hänen paluunsa ainakaan pudotuspelien alkuun vaikuta todennäköiseltä. Myös vain 13 ottelua NHL:n puolella tällä kaudella pelannut Josh Leivo vaikuttaa olevan loukkantuneiden kirjoissa. Laitahyökkääjä Nikita Soshnikov on Leivon tavoin merkattu loukkantuneeksi, eikä ole pelannut 20.3 jälkeen. Nämä kolme hyökkääjää ovat kuitenkin jääneet muutenkin pieneen rooliin.

Maple Leafsin sisäisen pistepörssin voitti ilmiömäistä tulokaskautta pelaava jenkkisentteri Auston Matthews. Todennäköisesti vuoden tulokkaaksi valittava Matthews teki kunnioitettavat tehopisteet 40+29. Nuoren joukkueen kokenutta kaartia edustaa Suomen Leo Komarov, joka viimeisteli runkosarjassa tehot 14+18. Röyhkeä hyökkääjä tulee olemaan pudotuspeleissä Torontolle tärkeä pelaaja. Myös 20-vuotias Kasperi Kapanen pääsi haistelemaan NHL-tunnelmaa, ja teki yhden maalin kauden lopulla pelaamissaan 8 ottelussa. Puolustuspäästä runkosarjassa tehokkain oli myös suurimmat minuutit pelannut Jake Gardiner (9+34). Maalin suulla Andersen aloitti 66 ottelua joista torjui 33 voittoa kelpo tilastoin. Kakkosvahti Curtis McElhinney tuurasi tanskalaista lähes samoilla tilastoilla.

Ensimmäisellä kierroksella Leafs kohtaa runkosarjan voittajan Washington Capitalsin. Nuori ja melkoisen kokematon Toronto lähtee ottelusarjaan selkeänä altavastaajana, mutta ainakin se pääsee pelaamaan paineitta. Menestykseen torontolaisfanit eivät nimittäin ole päässeet viime vuosina tottumaan.