Pudotuspeliasetelmat: Nashville Predators

Kaudeksi 1999-98 NHL:ään liittynyt Nashville Predators on yltänyt pudotuspeleihin 9 kertaa, muttei koskaan toista kierrosta pidemmälle. Tällä kaudella joukkue selviytyi kevään ratkaisupeleihin läntisen konferenssin viimeisenä joukkueena.

Predatorsin runkosarjan lopetus oli kohtalainen, joukkueen voittaessa viimeisistä 10 ottelustaan puolet. Ilman loukkantumisia Nashville ei pudotuspeleihin pääse, mutta tärkeimmät kärkipelaajat ovat kuitenkin käytettävissä. Nimekkäin loukkaantuneeksi merkattu pelaaja on veteraanisentteri Mike Fisher, jonka pelaaminen ensi yön ottelussa on epävarmaa alavartalovamman takia. Sentteriosasto näyttääkin melko pahalta, sillä Fisherin lisäksi sekä Calle Jarnkrok että Vernon Fiddler ovat mahdollisesti sivussa pudotuspeliavauksesta. Myös laitahyökkääjä Colin Wilsonin tilanne on epävarma. Wilson kärsi alavartalovamman, ja oli sivussa joukkueen kahdesta viimeisestä runkosarjaottelusta. Puolustajista ainoastaan Yannick Weberin pelaaminen on tällä hetkellä epävarmaa. Weber jätti väliin Predatorsin 8 viimeistä ottelua ylävartalovamman vuoksi, mutta on kuitenkin harjoitellut joukkueen mukana tällä viikolla.

Suurimpia urotekoja Nashvillen riveissä odotetaan runkosarjan tehokkaimmilta hyökkääjiltä Viktor Arvidssonilta (31+30), Ryan Johansenilta (14+47) sekä Filip Forsbergilta (31+27). Kolmikosta vasta neljännellä kierroksella varattu 24-vuotias Arvidsson on kuluneella kaudella lyönyt itsensä läpi NHL:n terävimmälle huipulle. Puolustuspäästä kiekollista osaamista ei puutu, sillä siniviivapelotteina häärii sekä P.K. Subban, Ryan Ellis että Roman Josi. Kolmikosta tehokkain on ollut ehkä hieman yllättäenkin 26-vuotias Josi, joka keräsi runkosarjassa 72 ottelussa tehopisteet 12+37. Maalivahtiosasto Predatorsilla on täysin sinivalkoinen, sillä joukkue lähtee pudotuspeleihin kaksikolla Pekka Rinne – Juuse Saros. Ykkösvahti Rinne aloitti 61 ottelua, ja torjui niistä 31 voittoa kelpo tilastoin. Maalin suulle päästyään Saros kirjautti kuitenkin jopa Rinnettä hieman paremmat tilastot, joten maalivahtipeliin Nashvillen menestys tuskin tulee kaatumaan.

Ensimmäisellä kierroksella Predators kohtaa kivenkovan Chicago Blackhawksin. Joukkue lähtee ottelusarjaan selkeänä altavastaajana, sillä Chicago on voittanut edelliset 4  keskenäistä ottelua. Tilanne on kuitenkin Nashvillen kannalta helppo, sillä kaikki paineet ovat vastustajajoukkueen puolella.